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Durch den Klimawandel werden die Flüsse in Europa und den USA wärmer und sie werden im Sommer weniger Wasser führen. Das gefährdet die Energieversorgung.

Wärmekraftwerke, die Strom aus Atomkraft oder fossilen Brennstoffen gewinnen, liefern in Europa und den USA den Großteil der elektrischen Energie, nämlich 78 Prozent beziehungsweise 91 Prozent. Sie werden oft mit dem Wasser aus naheliegenden Flüssen gekühlt. In den vergangenen Jahren, etwa im besonders warmen und trockenen Sommer 2003, mussten einige Kraftwerke die Energieproduktion herunterfahren und sogar kurzfristig abgeschaltet werden, weil zu wenig Kühlwasser vorhanden war.

Solche Probleme werden in Zukunft zunehmen, wie die Forscher anhand zweier Klimaszenarien des Weltklimarats (IPCC) berechneten. Je nachdem, ob die Staatengemeinschaft gemeinsam eine umweltorientierte Klimapolitik umsetzt oder die regionale Wirtschaftsentwicklung Vorrang hat, würden Wärmekraftwerke im Sommer wegen Kühlwassermangel in der Zeit von 2031 bis 2060 in Europa sechs bis 19 Prozent weniger Strom liefern, in den USA vier bis 16 Prozent.

Kraftwerke, bei denen das Kühlwasser nur einmalig verwendet wird, sind laut der Studie stärker gefährdet als solche, in denen das Wasser in Kühltürmen zirkuliert.

In Europa und den USA gibt es strikte Umweltauflagen, wie viel Wasser aus Flüssen entnommen werden darf und wie warm es das Kraftwerk wieder verlassen darf. Wärmekraftwerke gehören zu den größten Wasserverbrauchern: Sie schlucken in Europa 43 Prozent des aus Flüssen und Seen entnommenen Wassers, in den USA 40 Prozent. Daher sind sie ernsthaft betroffen, wenn die Menge an verfügbarem Wasser sinkt und dieses zudem wärmer wird, weil die Lufttemperatur durch den Klimawandel steigt.

Erdgasbetriebene Kraftwerke könnten das Problem entschärfen, so die Forscher, denn sie seien effizienter und bräuchten auch weniger Kühlwasser. Eine andere Möglichkeit wäre, mehr Kraftwerke an den Küsten zu bauen und sie mit entsalztem Meerwasser zu kühlen.

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